科学家发现了一个新的天体,该天体是太阳系中观测到的最远的天体,也是人类发现的第一个在日地距离100多倍的距离外绕日运行的天体。

发现这个天体的团队给这个天体起了个绰号叫“Farout”(遥远的),国际天文学联合会将其名称暂定为2018 VG18。初步研究表明,这是一颗圆形、略带粉色的矮行星。去年10月,这个研究小组还发现了一颗遥远的矮行星,绰号“The Goblin”(妖精)。

夏威夷大学(University of Hawaii)研究人员、探索小组成员戴维·多伦(David Tholen)在一份声明中说,“我们目前所知道的关于2018 VG18的一切,就是它与太阳之间的极端距离、它的大概直径和它的颜色。因为2018 VG18距离太阳太远,所以它运行得非常缓慢,绕太阳一圈可能需要1000多年的时间。”

冥王星离太阳最远?科学家发现太阳系最远天体2018 VG18 绕日一周需1000多年

2018 VG18的位置与其他太阳系天体的轨道相比,真的名副其实的“Farout”!来源:罗伯托·摩尔·坎达诺萨/卡内基科学研究所

“Farout”距离太阳120个天文单位(AU,地球到太阳的距离为1个天文单位),大约9300万英里(1.5亿公里)。这个天体到太阳的距离是冥王星到太阳的距离(34天文单位)的3.5倍多,比此前已知最远的太阳系天体矮行星厄里斯(Eris)还要远,厄里斯(Eris)目前距离太阳约96天文单位。美国国家航空航天局的旅行者2号宇宙飞船最近在120天文单位外的位置进入星际空间,离开了太阳的“影响圈”——太阳风顶层(在风顶层范围内会受到太阳风影响)。

需要说明的是:目前为止“Farout”是观测到的最远的太阳系天体,但这并不意味着其他天体离太阳的距离没有超过120天文单位。事实上,我们知道有一些天体更加遥远,例如,矮行星塞德娜(Sedna)在其高度椭圆的轨道上距日距离可达900多天文单位,奥尔特云中可能有数万亿颗彗星,距离太阳约5000天文单位至10万天文单位不等。

“Farout”于11月首次在夏威夷使用斯巴鲁8米望远镜被发现,随后在12月初由智利麦哲伦望远镜进行的后续测量证实了它的存在。根据这些观测,该天体可能直径约500公里,这意味着它是一个球状的矮行星。根据声明,它粉红色的表面颜色表明它是一个可能富含冰的天体。

冥王星离太阳最远?科学家发现太阳系最远天体2018 VG18 绕日一周需1000多年

艺术家对新发现的2018 VG18的假想图,2018 VG18昵称为“Farout”,研究人员认为它可能是一颗粉红色的矮行星,距离太阳120个天文单位,该天体是在太阳系中发现的最远的天体。来源:罗伯托·摩尔·坎达诺萨/卡内基科学研究所

这个研究小组正在寻找这些超遥远的天体,以寻找一颗理论化的超级地球——行星9的引力影响,这颗理论化的行星也被称为行星X。研究人员已经在太阳系的极端区域为其设定了轨道,几个遥远天体的运动也暗示了这颗行星的存在,但它将会极其微弱和难以定位。

华盛顿卡内基科学研究所研究员、发现团队的一员斯科特·谢泼德在一份声明中说:“2018 VG18比任何其他观测到的太阳系天体都要远得多,运行速度也慢得多,所以要完全确定它的轨道还需要几年时间。但它被发现的位置与其他已知的太阳系极端天体位置相似,所以这表明它的轨道可能与大多数极端太阳系天体的轨道都属于同种类型。正正是许多已知的细小而遥远的太阳系天体所显示出的轨道相似性,促使我们最初断言,在数百个天文单位外有一颗遥远而巨大的行星,掌管着这些较小的天体。

冥王星离太阳最远?科学家发现太阳系最远天体2018 VG18 绕日一周需1000多年

斯巴鲁望远镜拍摄到的图像导致了2018 VG18的发现,图像在两帧中心之间移动。来源:Scott S. Sheppard/David Tholen

研究人员说,由于理论化的行星9距离实在是太遥远(范围在数百到数千个天文单位之间),所以对于那些距日距离太远、受到太阳系内部行星影响较低的天体来说,这颗行星可能会改变这些天体的轨道。这意味着,寻找像“Farout”这样的天体的轨道趋势,可以为研究人员指明通往这颗神秘行星9的道路,为他们找到这颗行星提供线索,并为他们提供机会,测试可能会在某一天发现它的强大望远镜。

北亚利桑那大学研究员、发现团队的第三个成员乍德·特鲁希略在声明中说:“这一发现是真正的国际成就,研究使用的望远镜位于夏威夷和智利,由日本、以及一个由研究机构和大学组成的美国组织操作,在一些世界上最大的望远镜上安装了新的广角数码相机之后,我们终于可以探索远超冥王星之后的太阳系边缘。”